Bagaimana Reptil Laut Beraksi Terhadap Perubahan Kondisi Selama Zaman Dinosaurus

Lautan pernah dipenuhi dengan reptil laut seperti plesiosauroid berleher panjang menyerupai Monster Loch Ness dan ichthyosaurus berbentuk lumba-lumba. Sekarang gigi fosil mengungkapkan wawasan tentang bagaimana reptil ini beradaptasi dengan perubahan air, menghasilkan petunjuk tentang bagaimana kehidupan laut mungkin merespons hari ini.

Sementara dinosaurus memerintah negeri itu selama hampir 200 juta tahun selama Era Mesozoikum, keanekaragaman reptil laut mendominasi lautan. Namun, sifat tidak merata dari catatan fosil meninggalkan banyak yang tidak diketahui mengenai bagaimana reptil ini berinteraksi satu sama lain dan kehidupan laut lainnya, atau bagaimana hubungan ini berubah dari waktu ke waktu.

“Reptil laut adalah kelompok yang terkenal kekurangan unsur membuat hubungan mereka satu sama lain sulit,” kata Mark Norell, ketua paleontologi di Museum Sejarah Alam Amerika di New York.

Untuk menjelaskan misteri-misteri ini, para ilmuwan memeriksa fosil reptil laut yang paling umum: gigi, yang sering dilestarikan tanpa adanya sisa-sisa kerangka yang lebih lengkap. Mereka menganalisis ribuan gigi yang disimpan di selusin museum, dengan fokus pada 122 gigi dari sekitar 50 spesies yang digali dari lokasi di seluruh Inggris.

Fosil-fosil ini berasal dari rentang 18 juta tahun antara 148 juta hingga 166 juta tahun yang lalu. Pada waktu itu, sebagian besar Inggris dilindungi oleh apa yang disebut Jurassic Sub-Boreal Seaway, “laut tropis, hangat dan dangkal tetapi dalam,” kata penulis utama studi Davide Foffa, seorang ahli paleontologi vertebrata di Universitas Edinburgh di Skotlandia. Para penghuni laut lainnya akan mencakup apa yang mungkin menjadi ikan terbesar yang pernah hidup, Leedsichthys 16,5 meter; kerabat nautilus modern yang punah yang dikenal sebagai amon; dan kerabat cumi yang punah yang dikenal sebagai Belemnites, katanya.

Penelitian sebelumnya menemukan fosil reptil laut dari awal dan akhir periode 18 juta tahun ini. Untuk studi baru ini, para peneliti menemukan banyak gigi dari tengah rentang ini, membantu mengisi celah mengenai ekologi dan evolusi reptil laut di situs ini.

Ukuran dan bentuk gigi memberikan petunjuk tentang reptil laut yang pernah mereka makan, dan para paleontologi menemukan bahwa mereka dapat membagi reptil ini menjadi lima kelompok berdasarkan makanan mereka. Misalnya, plesiosauroid memiliki gigi runcing tipis yang baik untuk makan ikan dan cumi-cumi, sedangkan ichthyosaurus memiliki gigi kerucut yang baik untuk menghancurkan mangsa yang lembut.

Kelompok reptil laut ini sepertinya tetap terkungkung di ceruk khusus mereka, memungkinkan banyak spesies untuk hidup bersama tanpa persaingan. Pola ini menyerupai rantai makanan lautan modern, di mana banyak spesies berbeda dapat hidup berdampingan di wilayah yang sama karena mereka tidak memperebutkan sumber daya yang sama.

Para peneliti juga menemukan bahwa selama periode ini, ketika permukaan laut global naik, ada penurunan dramatis pada reptil laut yang hidup di perairan dangkal dan menangkap ikan dan cumi-cumi. Pada saat yang sama, reptil laut yang hidup di perairan yang lebih dalam tumbuh subur dan beragam, termasuk predator yang berspesialisasi pada target keras seperti kura-kura atau mangsa besar.

Lautan modern mengikuti pola yang sama mamalia laut yang lebih kecil yang memakan ikan dan cumi-cumi, seperti lumba-lumba hidung botol, menyukai perairan dangkal, sedangkan spesies yang lebih besar yang dapat menargetkan mangsa yang lebih besar, seperti orca, lebih memilih perairan yang lebih dalam, kata Foffa. Ini mungkin hanya karena perairan yang lebih dalam dapat mendukung hewan yang lebih besar, katanya.

Temuan ini menyiratkan bahwa aturan ekologi menentukan bagaimana makhluk laut “berinteraksi satu sama lain dan dengan kelompok hewan lain di ekosistemnya, terlepas dari apakah mereka mamalia atau reptil,” kata ahli paleontologi vertebrata Kenneth Angielczyk di Field Museum di Chicago, yang tidak ikut serta dalam penelitian ini. Penelitian di masa depan dapat mempelajari apakah hewan laut yang hidup di periode waktu lain juga mengikuti aturan ini, kata Norell, yang juga tidak berpartisipasi dalam penelitian ini.

Secara keseluruhan, penelitian ini mengungkapkan bagaimana fosil dapat membantu menjelaskan konsekuensi dari perubahan kondisi habitat, kata Foffa. “Jika hasil kami akurat, evolusi reptil laut dan ekosistemnya sangat dipengaruhi oleh perubahan lingkungan. Karena planet kita mengalami perubahan lingkungan yang parah, studi semacam ini dapat membantu kita lebih memahami bagaimana dunia kita berubah dengan perubahan iklim , hilangnya habitat, dan sebagainya.”