Bayi Burung yang Menggunakan Cakar Sayap untuk Memanjat

Bayi Burung yang Menggunakan Cakar Sayap untuk Memanjat

Seekor phoenix disilangkan dengan seekor dinosaurus. Begitulah rupa para hoatzin, dengan tubuh mereka yang gendut dan lambang berduri dan wajah biru. Mereka berjongkok di dedaunan di tepi laguna di Amazon Ekuador dan membuat suara chuffing di kayak kami. Satu kayu tinggi-tinggi, berhasil mencapai pohon berikutnya, dan roboh dalam ranting-ranting yang patah.

Dan kemudian aku melihat cewek itu. Itu bertengger di belakang orang dewasa, nongol gelisah. Ketika sayap gemuk itu merentang dan bergetar untuk keseimbangan, aku bisa melihat di mana ujung sayap terdepan menjadi satu jari.

Jari itu, aku tahu, berujung di cakar, saat ini tersembunyi dalam bulu gelap. Hoatzin adalah satu-satunya burung yang hidup dengan cakar fungsional di sayapnya, sifat yang hilang saat dewasa. Anak-anak ayam menggunakan cakar mereka untuk naik kembali ke pohon setelah jatuh di air untuk menghindari predator. Tapi, kecuali untuk deskripsi dan sketsa yang diterbitkan pada tahun 1888, hampir tidak ada penelitian tentang cakar sayap atau bagaimana anak ayam menggunakannya – sampai sekarang.

Sebuah makalah yang diterbitkan minggu lalu dalam jurnal Science Advances mengungkap otot dan tendon yang memungkinkan cengkeraman untuk menggenggam. Para peneliti juga menemukan bahwa anak ayam hoatzin merangkak dengan cara yang akrab, berganti-ganti gerakan anggota tubuh depan dan belakang di sisi tubuh yang berseberangan. Ini adalah cara berjalan yang digunakan oleh hewan seperti kadal dan anjing, tetapi belum pernah didokumentasikan pada burung, kata Anick Abourachid, seorang ahli anatomi fungsional di Museum Nasional Sejarah Alam di Paris, Prancis, dan penulis pertama studi ini.

“Aneh sekali bagi burung,” kata Abourachid. “Tidak ada burung lain yang menggerakkan sayap sedemikian rupa, karena semua burung lain mengepakkannya.”

Kemunduran modern

Hoatzin sering digambarkan sebagai “fosil hidup,” dan mereka jelas terlihat seperti sesuatu yang tetap tidak berubah sejak Periode Jurassic. Bahkan orang dewasa pun terlihat aneh, dengan kepala kecil, runcing, dan dada menonjol. (Peti berisi ruang yang diperbesar tempat bakteri memfermentasi makanan, sistem yang mirip dengan sapi dan ruminansia lainnya.)

Tetapi garis keturunan hoatzin sebenarnya tidak setua itu, setelah bercabang relatif baru dari burung lain seperti elang dan merpati. Cakar sayap hoatzin mungkin merupakan fitur yang hilang dan kemudian diperoleh kembali, bukan peninggalan yang tersisa dari zaman dinosaurus, kata Gerald Mayr, seorang ahli burung dan kurator di Senckenberg Research Institute di Frankfurt, Jerman, yang tidak terlibat dalam pembelajaran.

Menurut Mayr, ada perbedaan signifikan antara kerangka hoatzin dan kerangka burung purba seperti archaeopteryxes, yang hidup sekitar 150 juta tahun yang lalu. Tulang bahu memiliki bentuk yang berbeda, dan hoatzin tidak memiliki ekor panjang archaeopteryx yang panjang. Dengan demikian, Mayr skeptis bahwa anak ayam hoatzin memiliki banyak hal untuk memberitahu kita tentang cara burung pertama kali bergerak.

Kenyataannya, Mayr mencurigai bahwa konsep kami tentang seperti apa archaeopteryxes mungkin telah diwarnai oleh seniman yang menggunakan bulu hoatzin sebagai inspirasi. Tidak sulit untuk menemukan ilustrasi archaeopteryxes dengan wajah biru dan lambang berbulu.

Namun demikian, ketika Abourachid dan rekan-rekannya melakukan CT scan embrio hoatzin yang hampir siap menetas, mereka menemukan bahwa cakar dan tulang jari memiliki proporsi yang sangat mirip dengan arkeopteryx. Sangat mudah untuk membayangkan bahwa burung purba, seperti burung modern, menggunakan cakar sayapnya yang menonjol untuk memanjat.

Gerakan unik (tapi canggung)

Jadi bagaimana bayi hoatzin menggunakan cakar mereka? Untuk menjawab pertanyaan ini, para peneliti mengumpulkan empat sarang hoatzin dari tepi Sungai Cojedes di Venezuela sekitar 800 mil dari hoatzin yang saya kunjungi di Ekuador dan menempatkan anak-anak burung dalam situasi yang berbeda.

Dalam tangki air, anak-anak ayam berenang dengan menggerakkan kedua sayap bersama-sama dalam pola yang menyerupai gerakan payudara. Gerakan sayap simultan seperti itu adalah norma bagi burung, meskipun sebagian besar mempekerjakan mereka untuk terbang daripada berenang.

Ketika anak-anak hoatzin ditempatkan di pohon, gerakan tungkai mereka tidak konsisten, dipandu oleh bentuk cabang yang kusut, kata Abourachid. Terkadang seekor cewek menggunakan kepalanya sebagai anggota tubuh kelima, mengaitkan dahan dengan paruhnya.

Temuan paling menarik datang ketika para peneliti menempatkan anak-anak ayam di lereng yang ditutupi dengan handuk. Kemajuan burung di lereng itu lambat dan terhenti, dan kadang-kadang perlu beberapa kali percobaan sebelum cakar sayap berhasil meraih kain. Tetapi pola dasarnya jelas: sayap kanan, kaki kiri, sayap kiri, kaki kanan. Anak ayam Hoatzin berjalan seperti binatang berkaki empat, menggunakan sayapnya sebagai kaki depan.

Ini luar biasa, kata Abourachid, karena gerakan mengepak yang disinkronkan tertanam dalam sistem saraf burung. Ketika tim peneliti lain mengganti segmen sumsum tulang belakang mengendalikan sayap dan kaki bayi ayam, koordinasi tungkai normal terbalik, sehingga anak-anak ayam menendang dengan kedua kaki secara bersamaan. Namun entah bagaimana, bayi hoatzin dapat menggunakan kedua pola gerakan sayap, memanfaatkan tubuh unik mereka untuk bergerak dengan cara yang tidak bisa dilakukan oleh burung hidup lainnya.

Ini terdengar mengesankan secara teori. Pada kenyataannya, gerakan bayi hoatzin adalah perjuangan yang goyah, penuh dengan awal yang salah dan kaki yang terjepit. Para peneliti harus mendorong anak-anak mereka dengan lembut untuk membuat mereka terus bergerak; yang kulihat setengah jatuh ke dalam perut pohonnya. Jika archaeopteryxes menggunakan strategi yang sama untuk mendaki, saya harus membayangkan mereka lebih baik dalam hal itu.